Cerveza de chocolate: un manjar hondureño temprano

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En 1993, trabajadores nivelando un campo no muy lejos de La Lima, en el Departamento de Cortés, reconocieron que estaban perturbando un sitio arqueológico enterrado. Nombrado en honor del pequeño pueblo donde está ubicado, Puerto Escondido se convirtió en el enfoque de excavaciones arqueológicas durante los siguientes siete años.

Originalmente, estas exavaciones fueron llevadas a cabo por el Instituto Hondureño de Antropología e Historia a manera de mitigación de patrimonio antes de la construcción de una residencial sobre el sitio. Lo que se encontró en el sitio cambió rápidamente estos planes, y un espacio verde se dejó para proteger el sitio enterrado.

La razón: Puerto Escondido, ocupado hasta aproximadamente 1000 d.C., tuvo una historia de ocupación contínua que inició antes de 1500 a.C. Todo esto sugiere que este sitio es una de las aldeas más tempranas conocidas en Honduras.

Investigaciones en el sitio sugieren que los habitantes de Puerto Escondido disfrutaron de joyería de concha marina, alfarería de alta calidad, y utensilios de piedra hechos de obsidian importada. Y una cosa más: chocolate.

El análisis de cuencos y botellas del sitio en búsqueda de residuos de la sustancia química teobromina – un químico distintivo producido por la planta del cacao, Theobroma cacao – conllevó a la determinación de que el cacao estaba presente mucho más antes de lo conocido; cerca de 1100 a.C., los habitantes de Puerto Escondido tomaron una bebida de chocolate almacenada en botellas distintivas con cuellos largos y angostos.

Este hallazgo no solamente fue fechado a 500 años antes de otros sitios en donde se ha identificado el cacao: la botella que contenía la bebida de cacao más temprana en Puerto Escondido era enigmática. Las botellas utilizadas en Honduras y Belice antes de 900 a.C. tienen cuellos acampanados más anchos. Llamadas ollas de chocolate por algunos arqueólogos, estas se parecían a ollas en las cuales el cacao era mezclado con un batidor de madera para crear una espuma.

Nadie pudo haber utilizado una herramienta similar para crear espuma en las botellas de cuello angosto en Puerto Escondido antes de 1100 a.C. Este cambio en la forma de la botella implica que la bebida de chocolate temprana era diferente. Ya que la espuma fue uno de los principales atractivos del cacao en épocas posteriores, la pregunta que se plantea es, ¿qué estimuló la cultivación del cacao y la bebida del chocolate tempranas?

La propuesta que se hizo fue que el cacao temprano fue utilizado, al igual que un gran número de otras plantas, para crear una bebida alcohólica – chicha de cacao o cerveza de chocolate. Las botellas de cuello angosto contenían el líquido hasta que éste era servido en tazas de tomar. No había necesidad de aperturas anchas en las botellas ya que la bebida de cacao alcohólica no era batida para crear espuma. La fermentación hubiera creado una espuma natural en esta bebida, quizás la característica que futuros bebedores de chocolate no alcohólico trataron de imitar.

En ese momento, especialistas de arqueología en la región no consideraron al cacao como una posible fuente de alcohol, esto a pesar de que la fermentación es en realidad un paso en el procesamiento de vainas de cacaco para obtener virutas de chocolate: las semillas deshidratadas de la vaina de cacao, su química alterada por el alcohol.

Una vez que se hizo la propuesta de que el cacao fue cultivado inicialmente como fuente de alcohol, especialistas identificaron descripciones Mexicas (Aztecas) de una bebida descrita como “cacao verde”, la cual “intoxicaba” a las personas. La cerveza de chocolate recuperó su lugar en la historia del chocolate Precolombino – todo a causa de la investigación en una pequeña aldea en Honduras.

traducción por Alejandro Figueroa

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